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Top Three Guiding Principles to Organic Growing (A Woman’s Perspective)

Submitted by FoodDemocracyNo... on February 17, 2017 - 11:45am

Originially Published: Women Who Farm

When I first started farmingmy husband and I were hoping to till an old horse pastureWe wanted to plant an acre of vegetables.

We knew we would grow organicallyThe soil was mainly clay and heavily compactedThe grass was a mat of wet straw and it was difficult to get into early season.

The first time I tried to tillthe rototiller bounced and skidded off the fieldI remember trying to hold onto it for dear life. That machine took off on meflying down the field into the fence.

My neighbor saw how we were struggling and offered to come up with his tractorThe tractor's tines were no better than our tillerThey bumped along the surfaceunable to get into the topsoilSowe decided to take a giant excavatorand scrape the grass offpile it to compost and then till the newly exposed soil.

Unknowingly, we scraped the only 1 inch of top soil we hadand were left with clay to plant intoThat first yearwith little water and only clay soilour crops barely grewWe didn't have the proper topsoiland organic matter necessary to plant and hold moisture.

We learned a lot from this. Soil structure is more important in plant growth than just planting without chemicals and fertilizers. Since living on the Gulf Islands of British ColumbiaCanadawe still have little waterso we have shifted our farm completely over to No-TillWe mulchmulch and mulch some moreEven with the small amount of water that we haveour plants are healthy and disease resistant.

These are the three guiding principles which we follow:

1Soil is Boss.

Soil scientists report that for every 1 percent of organic matter contentthe soil can hold 16,500 gallons of plant-available water per acre of soil down to one foot deepIncreasing organic mattermeans increasing your plants available water sourceAnd when you are looking at growing beautiful foodyou need this.

Since soil is the Queen Goddess of all living beings, we give everything to herAll our time and energy goes into preparing herWe disturb her as little as possibleand lovingly feed her with nutrients and sweetnessReallyWe reallyreally love her.

Ways to treat the boss

  • Make sure you add compost and organic fertilizer after every single plantingIf your plants are still not growing up to sizeyou probably need to feed them more.
  • Don't invert the soilBroadfork and open up the soilA broadfork is a tool that sinks tines deep into the soilwithout turning it overIt opens it upIt's manual labour. You will sweatIt will bring you and the soil into fine health.
  • Once you have broadforkedadd your organic fertilizerand compostYou can plant directly into the mulch compostYou will have to experiment until you find something that works for youFinding and creating the right compost takes practice
  • This kind of knowledgewhere you don't invert the soiland plant directly into the mulch goes completely against the thousands of years we have been tilling the landYou might look at this method and thinkWTFThis just doesn't seem right. But honestlyonce you perfect ityou will be astonished about how much better it isIt is all about the quality of your compostSource the good stuffYou will be amazed.

2Water is EVERYTHING.

The reason we go to such an extent with the soil is because of waterWhen you prepare soil correctly it will hold waterThe water will go deep into the soilThis will allow the roots of your vegetables to go deepWith deep rootsand deep wateryour plants will grow JurassicReallypeople will stop and stare and ask if that radish is a beet.

Ways to bring more water and life into your landwithout tapping underground water sources

  • Add swales and pondsThroughout the farmswales and ponds capture more waterand keep the water on the landWe have two ponds that harvest enough rain for most of our seasonWe farm on a south facing slopeThe ponds are at the top of the slopeso we don't have to irrigate much of the beds directly under the pondWe have asmall electric pump which feeds out to the other parts of the farm.
  • We terrace all our beds so that they hold the water that falls in the winterWe have one main ditch that runs into a small duck pondwhich feeds into another swale where we grow perennialsThese never have to be irrigatedThe Best Rhubarb Ever. (Direct the water flow to be stored in swales.)
  • Design your Farm to be water centeredFor some of youyou will have too much waterand it will flood your fields and you will curse the rains that make you pull all your vegetables out of the field before they rotRaised beds can be one option for this challengeAlso, realizing that the flooding is a natural process for the soilDon't fight itget creativeUnderstanding that water is lifewe need to design our farms accordingly.
  • MulchDid I say this alreadyI think soIf you are into mulchinglike we aresource out high qualityorganic mulch and mulch everythingIf you are using compost based mulcharound 1 and half inches is a good thicknessUsing straw mulchyou will want to use more.
  • Drip tape is your friendI remember the first time I called up the irrigation company and asked him about the usual irrigation supplies that farmers usereally had no ideaConnectorsHeader LinesWhatBut the man was really kind and patientI explained what I needed and he translated that into the suppliesand now our entire farm is on dripWe use so little water with a good mulch and good irrigation systemIt is truly amazing.

A word about mulch and slugs: Mulch can harbor slugsIt sucks to plant a full row of kale and come out two days later to see it completely eaten by slugsTwo ways to solve thisDon't use straw based mulch which seems to harbor more slugs than a compost oneA compost mulch is much more like dirtThere is less of something to hide under.

Ducks are the vacuums of organic farms. Let em looseThey are especially helpful in the winteror when you are not actively growingJust set them free and watch them wiggle those beaks into every nook and crannysucking back those slimers. If there are plants you don't want them to eat, just cover with row cover.

Ways to observe the land

  • Every morningbefore you start anythingbegin your walkLook and seecheck all the places that need checkingLet this become one of your favorite times of dayJust to relax and be in the farmLook at every bed and walk all the rowsand check under all the coversIt can take me up to a half hour depending on what is being seeded.
  • In this wayyou will catch a lot of problems before they become epic failsAnd the very best part is just to watch things grow.

So what I have learned over the years farming organicallyUsing only natural fertilizers is not enoughAvoiding pesticides is not enoughJust simply growing non-gmo seeds is not enough.

You've got to build soil like it's the apocalypseYou've got to treat water with the utmost respectAnd you've got to check your land every single dayThese three principals are my guiding stars as a woman who farms. I love them and honor them.

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